Världens äldsta hockeylag Montreal Canadiens

Världens kvalitetsmässigt högst rankade liga för ishockey är NHL i Nordamerika. Ligan består idag av totalt 31 lag som är fördelade i olika divisioner beroende på geografiskt läge. I ligan finns sju kanadensiska lag och resterande 24 lag är från USA. Trots att de kanadensiska lagen är i minoritet, har dessa haft stora framgångar i ligan. Det lag som tagit flest Stanley Cup-segrar är kanadensiska Montreal Canadiens, ofta kallade “the Habs”. Särskilt under 1950-, 60- och 70-talen dominerade laget ligan och tog flera raka Stanley Cup-segrar.

Montreal Canadiens är baserade i Kanadas näst största stad Montreal, som ligger i den stora provinsen Québec i östra Kanada. Laget grundades redan den 4 december 1909, vilket gör laget till världens äldsta ishockeylag som fortfarande är aktivt. Det är dessutom det enda av NHL:s nuvarande 31 lag som är äldre än vad ligan är. Laget spelade sin första match den 5 januari 1910 inför en utsåld hemmaarena i Montreal och de segrade med siffrorna 7-6 i en målrik match som gick till övertid.

Laget har varit medlemmar i NHL sedan starten då ligan grundades 1917, vilket också gör att de tillhör den exklusiva så kallade “Original Six”-skaran tillsammans med de andra klassiska lagen Boston Bruins, Chicago Blackhawks, Detroit Red Wings, New York Rangers och Toronto Maple Leafs. Trots att Montreal var äldst av dessa lag när den första säsongen av NHL spelades 1917-18 lyckades inte “the Habs” vinna sin första Stanley Cup i NHL-slutspelet förrän säsongen 1923-24. Nästa Stanley Cup-seger kom säsongen 1930-31 och laget försvarade titeln även året därpå. Även under 1940-talet togs två Stanley Cup-segrar, först säsongen 1943-44 och sedan säsongen 1945-46. Under denna tidsperiod var Maurice Richard, bland fansen kallad “Rocket”, lagets stora stjärna och faktum är att han under lagets framgångsrika säsong 1945-46, blev den första spelaren i NHL:s historia att göra minst 50 mål under en och samma säsong.

Det var dock först under 1950-talet som Montreal inledde sin period av total dominans i ligan. Från 1953 till 1960 segrade man i sju Stanley Cup-slutspel varav fem raka mellan 1956 och 1960. Det sistnämnda är rekord, inget annat lag har lyckats med bedriften att segra i minst fem raka Stanley Cup-slutspel. Framgångarna fortsatte under 1960- och 70-talen. Laget segrade tio gånger under femton säsonger mellan 1965 och 1979, och det talades om en Montreal-dynasti när man lyckades segra i fyra raka Stanley Cup från 1976 till 1979. Säsongen 1976-77 satte laget dessutom flera rekord som står sig än idag. Montreal segrade i ligan med 132 poäng, vilket är rekord. Montreal lyckades även ta sig igenom säsongens 80 matcher med enbart åtta förluster, vilket också är rekord. Säsongen därpå var minst lika magisk då laget hade en segersvit på 28 raka matcher, vilket också är ett rekord som står sig än idag. Under början av 1980-talet lyckades inte Montreal ta några Stanley Cup-segrar, men var tillbaka högst upp på tronen redan säsongen 1985-86 i samband med att deras rookiemålvakt Patrick Roy också fick sitt stora genombrott. Laget segrade även i Stanley Cup-slutspelet säsongen 1992-93, vilket gjorde att laget nu hade lyckats vinna minst en Stanley Cup varje årtionde sedan starten av ligan.

Montreal Canadiens har onekligen haft en lång och framgångsrik historia. Något som även bekräftas av hur över 50 stycken före detta Montreal-spelare har valts in som legender i Hockey Hall of Fame. Efter att stjärnmålvakten Patrick Roy lämnade laget 1995 för att istället spela för Colorado Avalanche, inleddes dock en svagare period för det tidigare så dominerande laget från Québec. Laget misslyckades att kvalificera sig för slutspelet flera år i rad och lyckades inte avancera till den andra rundan av Stanley Cup förrän säsongen 2009-10, och återigen 2013-14. Montreal har dock misslyckats med att nå tillbaka till framgångarna under de magiska åren under 1950-, 60- och 70-talen. Med lagets gedigna historia, hängivna supportrar och den kunskap som sitter i väggarna inom organisationen är det dock ett lag att se upp med. Den nya stjärnmålvakten Carey Price, som under senare år vunnit flera priser som NHL:s främste målvakt, är lätt att associera med lagets tidigare målvaktsstjärnor som burit laget till så många titlar genom åren. Är det möjligt att vi får se en ny storhetstid för världens äldsta hockeylag Montreal Canadiens inom en snar framtid?